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San Diego, California, septiembre 26 (Sacramento Bee).- Era 2015 y, hasta donde John Konda sabía, la agricultura todavía tenía un futuro viable en el Valle de San Joaquín.

Entonces se expandió.

El agricultor del condado de Tulare plantó 75 acres de pistachos y se sumó a una granja que le pertenece desde 2003. Dos años más tarde, para aumentar su suministro de agua, perforó dos nuevos pozos de agua subterránea.

Ahora se pregunta si las inversiones, que suman más de $ 1.5 millones, serán un error costoso.

Alimentando su ansiedad está la Ley de Manejo Sostenible de Aguas Subterráneas de California, o SGMA. A partir del próximo enero, la ley requerirá que los agricultores controlen gradualmente la cantidad de agua subterránea que pueden bombear de sus pozos.

Podría devastar la economía de todo el Valle de San Joaquín.

En una región donde la agricultura es el rey, y la capacidad de extraer el agua debajo del suelo ha sido prácticamente un derecho de nacimiento, se avecina un cálculo difícil. Los agricultores tendrán que comenzar a acelerar sus bombas, alterando dramáticamente la forma en que cultivan uno de los valles más fértiles del mundo. Algunas tierras probablemente no sobrevivirán como granjas.

Aunque la ley tomará 20 años para entrar en vigencia, el impacto en el Valle de San Joaquín será considerable. Para empezar, el agua es escasamente crónica en todo el valle, y las cuencas de agua subterránea de la región, que se bombearon durante décadas, especialmente durante la sequía, están en peor estado que en cualquier otro lugar de California.

Para equilibrar los acuíferos del Valle, el Instituto de Políticas Públicas de California dice que entre 535,000 y 750,000 acres de tierras de cultivo del Valle tendrán que retirarse eventualmente.

Eso significará muchos menos pistachos, uvas, almendras y tomates, y una tremenda agitación en una región que ya tiene un rendimiento inferior al resto del estado en una serie de medidas socioeconómicas.

En el condado de Tulare, donde el desempleo ya es del 9,2 por ciento, la ansiedad crece semana a semana. Algunos productores ya están reduciendo la siembra, y los precios de la tierra están cayendo a medida que los agricultores descargan sus propiedades.

«Lo que está en juego es terrible», dijo Bryce McAteer, quien hasta hace poco dirigió la agencia de sostenibilidad de aguas subterráneas que hará cumplir las restricciones de bombeo en la región de Tule del este de 160,000 acres del condado de Tulare. McAteer dijo que hasta un tercio de las tierras del este de Tule podrían dejar de producirse, y que la industria agrícola de la región ya está empezando a debilitarse.

«Estamos escuchando historias de personas que tienen problemas para obtener sus préstamos operativos», dijo. «Hemos escuchado a los productores decir que no han estado plantando de pared a pared».

La ley SGMA (pronunciada «sigma») dice que las cuencas de aguas subterráneas deben ser llevadas a la «sostenibilidad», definida como reducir el consumo hasta el punto de que ya no causen «disminución crónica de los niveles de agua subterránea» u otros «resultados indeseables». Según la ley, se han establecido docenas de agencias regionales de aguas subterráneas. El lanzamiento de enero hace que los gerentes se esfuercen por averiguar cuánta menos agua tendrán sus agricultores en el futuro.

Eric Limas, que dirige una agencia de aguas subterráneas en el área de Pixley del condado de Tulare, dice que su asignación de agua será francamente aterradora: los agricultores en su territorio tendrán que reducir su uso de agua subterránea en un 40 por ciento eventualmente.

«Estás hablando de devastación aquí, en el espectro de la catástrofe», dijo Limas.

Podría empeorar. La principal experta en agua del Instituto de Políticas Públicas, Ellen Hanak, dijo que el cambio climático podría conducir a una mayor jubilación de la tierra.

He aquí por qué: Históricamente, la capa de nieve de Sierra Nevada actúa como un segundo conjunto de depósitos. Cuando se derrite, la escorrentía repone los depósitos, proporcionando suficiente agua para los meses secos. Pero a medida que los inviernos se calientan, más precipitaciones caerán como lluvia en lugar de nieve. La escorrentía llegará demasiado rápido para los embalses, y gran parte del agua terminará en el océano. Eso dejará menos agua para la agricultura en las próximas décadas.

En Terra Bella, Konda simplemente se pregunta cómo podrá superar los próximos años.

Konda, quien depende por completo del agua subterránea para abastecer sus 460 acres de pistachos y cítricos, teme que pueda verse obligado a atrincherarse. En unos pocos años podría tener que arrancar algunos de los árboles del suelo, las naranjas navel menos valiosas probablemente irían primero, para ahorrar suficiente agua para mantener en funcionamiento los huertos restantes.

Konda era vagamente consciente de la ley de aguas subterráneas antes de plantar sus pistachos, promulgada en 2014 , pero dice que no comprendió las implicaciones de la ley hasta más tarde.

«Ha sido una larga curva de aprendizaje», dijo.

LAS TIERRAS DE CULTIVO SE ESTÁN HUNDIENDO

La agricultura representa el 20 por ciento de toda la producción económica del Valle y el 18 por ciento de sus empleos, según el Instituto de Política Pública. Al mismo tiempo, el suministro de agua de la agricultura en el Valle ha sido tenue, incluso en años lluviosos.

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